林明華‧消費稅的爭議

首相署部長依德利斯表示,我國如果能像鄰國新加坡一樣實施7%的消費稅,將能增加250億令吉的收入。話音方落,民間馬上神經緊繃,唯恐苦難的日子即將降臨了。

消費稅真的那麼可怕嗎?坦白說,我和大多數的普羅百姓一樣,既不知其然,也不知其所以然。我們關注的是,消費稅會不會導致物價騰起,以致我們的荷包進一步縮水?

實施消費稅的建議,早在多年前就已提起,根據官方的說法,這還是一個“三贏"的稅制呢!

所謂“三贏",意思是說,政府、廠商、人民,都是贏家。根據依德利斯的說法,實施此稅後,政府還會減少公司稅和個人所得稅。

既然消費稅那麼好,那我們為何還在“浪費"時間爭論不休呢?

政府現在所處困境是投鼠忌器,面對擁有51%民意的民聯的反對,如果政府強硬通過實施消費稅,萬一當中出現了甚麼差錯,5年之後,消費稅便很可能會成為壓倒它的最後一根稻草。

事實上,中下層人民也真的很怕消費稅。儘管政府曾表示會豁免一些必需品繳付消費稅,以抵銷它所帶來的衝擊,但何謂必需品,不同的人有不同的需求,政府如何去滿足所有的人?

還有,如果真要實施消費稅,那合理的稅率應是多少?

一般的看法是,7%是太高了。以1993年開始實施此稅的新加坡為例,當初也不過把稅率定在3%,14年後才調高至7%。而新加坡政府在實施此稅後,便為低收入者實施消費稅補貼措施,去年更進一步拿出36億新元成立基金,為未來5年的補助所需預做準備,以确保消費稅不會對低收入者造成過大的衝擊。

由此可見,政府如要實施消費稅,首先就得仿傚新加坡的做法,逐步加強社會安全网;否則,正如國會議員再也古瑪在他的一篇文章中所說,一旦消費稅帶來通貨膨脹,對低入息廣大階層來說,將是一場大災難。

很多經濟專家都告訴我們,長遠而言,消費稅是一個好稅制。政府也說,實施消費稅後,花費更多的富人將負擔更多的消費稅。因此,消費稅看來也是一個公平的稅制。不過再也古瑪卻說,富人的消費只占其收入的一小部份,而窮人卻每個月很可能都得花掉所有的收入。因此,消費稅對窮人造成衝擊最大,也最直接。這也是事實。

此外,老百姓也擔心,消費稅一旦實施了,就沒有回頭路,且會一再調漲,就像新加坡那樣,從3%調至5%,再從5%漲至7%,一度還醞釀要增至10%,理由是為了吸引更多外來投資和人才,政府必須調低公司和個人的所得稅,而為了補償稅收的減少,就得調高消費稅。

說來說去,關鍵還是信心的問題,如果老百姓對政府實施消費稅的合理性和執行能力仍心存疑慮,消費稅的實施,恐會引起巨大的反對聲浪。如何平衡民意和國家利益,顯然是新內閣走馬上任後,一個巨大的考驗和挑戰!(星洲日報/雲淡風輕‧作者:林明華‧《星洲日報》執行編輯)